Daniel Ricciardo é o primeiro superstar da Fórmula 1 da América

Depois que a estrela australiana de Drive to Survive se desapaixonou pela F1, ele voltou mais forte – e mais popular – do que nunca


*Peça publicada originalmente na revista GQ

Algumas semanas atrás, a estrela da Fórmula 1 Daniel Ricciardo voou de sua casa em Mônaco para Nova York. Entre as muitas vantagens de dirigir para a equipe McLaren F1, como Ricciardo faz, está uma política matadora de aluguel de carros: não importa onde Ricciardo viaje no mundo, a McLaren geralmente consegue um supercarro com sotaque de ''papaia'' para dirigir por alguns dias. Em Nova York, porém, o australiano de 32 anos se movimenta como o resto de nós.


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“Eu não quero dirigir em Nova York. É muito agitado!” diz Ricciardo. Estamos no Odeon em Tribeca em uma tarde ensolarada de primavera. Ricciardo chegou de Uber. Imagine dirigir no tráfego intenso a 180 milhas por hora - isso é basicamente o início de uma corrida de F1. Mas Ricciardo não se sente tão confortável no trânsito normal. “Espaços apertados na rua, é tão diferente”, diz Ricciardo, exibindo seu sorriso de dois andares, sua marca registrada.

O tráfego de Nova York é muito ruim, admito, mas um dos melhores pilotos de Fórmula 1 do mundo não deveria ser capaz de se manter? “No carro de corrida, sabemos que podemos bater e tocar e é tipo, você está bem”, diz ele. Devido à sua reputação de destemido na pista, Ricciardo é conhecido como o “Honey Badger”, e em seus onze anos de carreira, o Honey Badger teve inúmeras batidas e manobras de tirar o fôlego. Nada disso, ele ressalta, resultou em motoristas trocando informações de seguros. “Há muitas formalidades na estrada”, diz Ricciardo. “Eu não quero esse estresse.”


Ricciardo pode não gostar de dirigir em Nova York, mas ele ama a América, e a América também o ama. Quando ele entra no Odeon, é como se Jeff Gordon tivesse acabado de entrar em um Hardee's. O restaurante está lotado de advogados e banqueiros na faixa dos 30 anos, a faixa demográfica e tributária exata que – graças à investida da F1 no grande mercado inexplorado que é a América – tornou-se obcecada pela série de elite do automobilismo. O queixo de um homem cai no meio da mordida quando Ricciardo passa. O nível de ruído na sala parece cair vários níveis enquanto os clientes se inclinam para sussurrar sobre a estrela da McLaren para seus encontros de almoço. Um cara vestindo uma camisa xadrez se aproxima para desejar boa sorte a Ricciardo na corrida do fim de semana seguinte, o GP de Miami inaugural.


“O esporte está frenética no momento”, diz Ricciardo enquanto olha para seus fãs da Patagônia. Alguns anos atrás, a Fórmula 1 ficou em algum lugar abaixo do críquete em termos de interesse em passatempos de nicho eurocêntricos entre os americanos. E então a Netflix lançou a série documental de sucesso da F1 Drive to Survive, que introduziu a série de corridas chocantemente barulhenta e insanamente rápida para uma nova geração. Também transformou os homens por trás dos capacetes em heróis da vida real – nada mais do que Ricciardo. Graças à sua personalidade australiana bem-humorada e estilo de direção agressivo, ele se tornou um favorito instantâneo entre os fãs recém-raivosos da América.


Em Miami, Ricciardo terminaria em 13º depois de uma eliminatória ruim e uma penalidade de cinco segundos no final. Depois de perder os testes de pré-temporada devido à covid, o oito vezes vencedor do GP só chegou ao top 10 em uma corrida até agora. Não que você pudesse dizer olhando para o espetáculo ao seu redor em Miami, onde ele gravou um local com James Corden, saiu com nomes como Paris Hilton e DJ Khaled, apareceu no que pareciam horas de material promocional e estava no centro de uma multidão completa toda vez que ele andava pelo paddock. De acordo com Ricciardo, ele teve mais pedidos para seu tempo em Miami do que em sua corrida em casa em Melbourne.

“Está escalado muito rápido”, diz ele. A América não tem uma verdadeira estrela da Fórmula 1 desde que Mario Andretti venceu o campeonato mundial em 1978, e com uma terceira corrida nos Estados Unidos entrando no calendário no próximo ano (Vegas, baby!), o esporte está doendo por um piloto americano que pode impulsionar sua promoção nos EUA a novos patamares. Os novos fãs americanos da F1, no entanto, não estão exatamente clamando por um talento local, porque já escolheram Ricciardo como seu superstar.


Ainda mais do que outros atletas, os pilotos de Fórmula 1 tendem a ser uma multidão supersticiosa. Faça curvas cegas suficientes a 190 milhas por hora em uma banheira a jato sobre rodas e você também pode querer a sorte do seu lado. O piloto mexicano Sergio Pérez supostamente corre com uma foto do Papa João Paulo II colada no interior de seu carro. O ex-campeão mundial Sebastian Vettel amarra moedas de prata da sorte em suas botas de corrida. Muitos motoristas entram em seus carros do mesmo lado todas as vezes.


Não Ricciardo. “Eu odeio superstições”, ele diz quando pergunto se ele tem algum ritual pré-corrida. “As superstições não o responsabilizam. Eu vou ter uma corrida de merda e eu fico tipo, Oh, porra, é porque eu coloquei minha meia esquerda antes da minha direita? Bem, não, isso é apenas uma desculpa. Você não correu bem, porque você não correu bem.”


O apelo de Ricciardo para os produtores de Drive to Survive e, por sua vez, seu público de fanáticos da F1 recém-formados é bastante direto: ele é um cara australiano que gosta de diversão em um esporte cheio de jovens desajeitados de 20 anos, cansados veteranos e esquisitos ricos. Nascido em Perth em uma família siciliano-australiana de classe média, Ricciardo tem um histórico mais de NASCAR do que de Fórmula 1. Seu pai, que dirige uma empresa de terraplenagem, era um corredor guerreiro de fim de semana e apresentou seu filho ao kart aos 9 anos. O jovem Danny conseguiu sua licença de kart, foi atribuído a ele o número de corrida 3 – o número de seu piloto favorito, Dale Earnhardt, que Ricciardo mantém até hoje. (Ele é um grande fã de esportes americano e, por algum motivo, torce pelo Buffalo Bills.)

Ricciardo é a primeira pessoa que os novos espectadores do Drive to Survive conhecem. “Sou Daniel Ricciardo e sou mecânico de automóveis”, brinca ele na sequência de abertura do programa. Mesmo antes de Drive to Survive superar a tórrida vitória de Ricciardo no GP da Hungria de 2014, é difícil não torcer por ele. “Todo mundo gravita em torno de Danny porque ele tem esse sorriso largo e leva o esporte a sério, mas não se leva muito a sério”, diz o estilista Rhuigi Villaseñor, que conheceu Ricciardo no GP do México de 2017. “Para quem está entrando no esporte da Fórmula 1, ele é fácil de se relacionar. Ele é um cara com quem você quer beber vinho e também jogar beer pong.”


O que Villaseñor quer dizer é que Ricciardo é um homem de bom gosto, com um armário cheio de Gucci e Louis Vuitton, uma garagem cheia de carros caros e ambições criativas – como sua própria linha de produtos da marca Daniel Ricciardo – fora da pista. Mas ele também te lembra, talvez, seus colegas de faculdade. Quando Ricciardo chega ao pódio, ele tende a comemorar realizando o truque de pub australiano conhecido como “shoey”. O que é exatamente o que parece: Ricciardo tira sua bota de corrida encharcada de suor, enche-a com champanhe comemorativo e engole a mistura espumosa em aplausos estrondosos.


Quando Drive to Survive foi filmado pela primeira vez, as duas principais equipes do grid, Mercedes e Ferrari, se recusaram a participar da série, o que significa que milhões de novos fãs foram apresentados ao esporte através do cara que bebe champanhe em seus sapatos, em vez de, digamos, o atual campeão mundial Lewis Hamilton. “Na primeira temporada, fiquei feliz em dar um pouco de tempo e fiquei empolgado com o projeto”, diz Ricciardo. Valeu a pena: a Netflix recompensou Ricciardo com episódios e histórias dedicados em todas as quatro temporadas do programa, enquanto outros pilotos reclamam da falta de tempo de tela na ferramenta promocional mais valiosa do esporte. (Eles também reclamam, Ricciardo sugere, sobre a falta de compensação.) Não havia estratégia de sua parte, Ricciardo diz: “Eu estava apenas sendo eu e deixando-os entrar um pouco. Acho que isso encorajou a [Netflix] a correr com isso."

Estratégia ou não, o conforto de Ricciardo na frente das câmeras provou ser um grande trunfo no mercado de pilotos implacáveis, mesmo quando ele está abaixo do seu potencial de vencer campeonatos mundiais. “Sabíamos quando trouxemos Daniel que ele era mais do que apenas um piloto incrível, ele também tem uma conexão de longa data com os fãs da F1 em todo o mundo”, diz o CEO da McLaren Racing, Zak Brown, que contratou Ricciardo fora da Renault em 2020. “A Netflix forneceu uma plataforma enorme que aumentou a popularidade de Daniel como atleta e também do nosso esporte em geral. Os fãs estão no centro do nosso mundo na McLaren Racing, e é importante que tenhamos pilotos que os conectem e os envolvam.”


No início da temporada de 2021, Ricciardo estava em alta. Depois de dois anos dirigindo uma Renault pouco competitiva, ele estava estreando com uma equipe McLaren em ascensão e parecia uma ameaça para vencer corridas mais uma vez. Mas uma vez que ele entrou na pista, ele não conseguiu descobrir como domar o novo carro desconhecido. Embora Ricciardo tenha conseguido marcar uma contagem decente de pontos (concedidos pelos dez primeiros), seu companheiro de equipe da Gen-Z, Lando Norris, o venceu em nove das dez primeiras corridas da temporada. “Obviamente, seu companheiro de equipe é seu maior rival, e vocês dois estão tentando, da melhor maneira possível, acabar com a carreira um do outro”, diz Ricciardo. Ser derrotado por Norris no Grande Prêmio de Mônaco de 2021, uma corrida que Ricciardo venceu heroicamente em 2018, foi seu equivalente na F1 a chegar ao fundo do poço. Ele estava lutando, em outras palavras, para viver de acordo com o hype. Suas frustrações na pista, diz Ricciardo, sangraram pelo resto de sua vida: ele estava irritado com compromissos publicitários e estava muito estressado para aproveitar suas semanas de folga. Ele até se questionou se ainda amava a F1.


Os rigores da moderna máquina de mídia da Fórmula 1 não ajudaram. Os pilotos de F1 não podem mais ser apenas pilotos. Acesse o canal da McLaren no YouTube e você encontrará vídeos de Ricciardo e Norris desembalando uma versão de Lego em escala de seu carro de corrida, jogando pingue-pongue ou fazendo algo chamado “guerras de lanches”. Se você ignorasse os destaques da corrida, pensaria que os companheiros de equipe eram simplesmente um par de criadores de conteúdo carismáticos. “Nos últimos dois ou três anos, chegou a um ponto em que eu diria que dirigir é 20% do nosso trabalho. É uma loucura”, diz Ricciardo.

Ricciardo se lembra de um fim de semana particularmente difícil em 2019, em seu GP da Austrália, onde passou a maior parte da corrida em compromissos de relações públicas, sessões de mídia social e eventos de fãs. “No domingo, eu estava fodido”, diz ele. Ele estava aproveitando sua fama de todas as maneiras que um atleta de celebridades moderno deveria fazer. Mas isso o alcançou. Quando a corrida começou, ele correu para a grama, destruiu a asa dianteira de seu carro e teve que desistir após cerca de vinte voltas dolorosas.


Ricciardo desde então tentou equilibrar seus fins de semana, mas os holofotes são inevitáveis ​​– e ainda mais duros quando você não está se apresentando. “No ano passado, a McLaren tinha dois cinegrafistas”, diz Ricciardo. “Agora eles têm quatro, e em quase todas as corridas há alguém novo na equipe de conteúdo. Isso é muito." A privacidade sempre foi escassa nos fins de semana de corrida, mas agora é praticamente inexistente, diz Ricciardo: “O que notei agora é que, a menos que você esteja sentado em seu quarto com a porta fechada, alguém está filmando você. Você simplesmente não tem mais espaço.”


Mas Ricciardo também teve que se responsabilizar pelo que estava se tornando uma temporada desastrosa. “Eu lutei muito no ano passado com as perguntas de, tipo, essa foi a decisão certa, em termos de mudança de equipes novamente? Por que não está clicando? Existe algo me segurando que eu não estou ciente?” ele diz. A dúvida, a coisa mais próxima que os pilotos de F1 têm de kryptonita, começou a surgir em sua mente. “De repente, sinto algum medo: não estou mais disposto a arriscar? Tipo, o que está acontecendo?”

Em vez de retornar a Mônaco para as férias de verão de 2021, Ricciardo foi para Los Angeles, onde sabia que não encontraria outros pilotos. Ele andava de moto no rancho de um amigo e surfava e fazia tudo o que podia para aliviar o estresse que vinha se acumulando ao longo da temporada. “Eu simplesmente desliguei completamente. Tipo, eu não pensei em correr. E tentei ter algum tempo real comigo mesmo, e tentei voltar ao básico”, diz ele. Nada menos que sua carreira estava em jogo. Ricciardo precisava descobrir, como ele disse, “o que eu faria para realmente amar a F1 novamente, e realmente querer correr e competir e ser o melhor que posso ser”.


No outono, Ricciardo chegou ao Grande Prêmio da Itália em Monza, a corrida em casa da arquirrival da McLaren, Ferrari. Ele não era o mesmo motorista que estava sendo espancado durante toda a primavera. “Entrei na segunda parte da temporada”, lembra Ricciardo, “com uma atitude um pouco mais despreocupada”. Seu plano era simples e adequado para o Honey Badger: “Vamos correr, nos divertir. Vá ser durão e não pense demais em merda”, disse a si mesmo.


Até agora naquela temporada, 11 das 13 corridas anteriores foram vencidas por Hamilton ou pelo eventual campeão Max Verstappen. Ninguém pensou que Ricciardo venceria uma única corrida. Inferno, ele nem achava que tinha isso nele.


E então ele se classificou para o GP em segundo. E então ele passou o líder, Verstappen, entrando na primeira curva da corrida. Saindo da curva dois, você não poderia dizer, mas Ricciardo estava sorrindo amplamente por trás de seu capacete. Ainda assim, ninguém esperava que Ricciardo acabasse em primeiro. Ele também não, pelo menos não ainda. Mas depois que ele segurou Verstappen para o primeiro stint da corrida, Ricciardo começou a acreditar em si mesmo novamente. "Eu estava tipo, 'Ninguém está tirando essa corrida de mim.'" Depois de um pit stop limpo, a crença de Ricciardo se transformou em certeza. “Você tem esses momentos em que você realmente se sente inegável. Existe esse tipo de convicção e luta”, explica. “Assim que fizemos o pit stop, eu fiquei tipo, sem chance de alguém me vencer hoje. Simplesmente não vai acontecer.”

O que aconteceu a seguir, é claro, foi o ponto final de um arco de redenção tão perfeito que Drive to Survive passou meia temporada falando: Ricciardo venceu, liderando Norris em uma dobradinha na McLaren. No pódio, ele fez um gordo shoey, seu primeiro em quase um ano. O que as câmeras não conseguiram ver foi o que aconteceu em seguida: Daniel Ricciardo, exausto demais para chegar à cidade em comemoração, deitado na cama de seu motorhome, olhando para o teto e rindo como se fosse um garoto que acabou de ganhar um troféu no kart.


“O ano foi difícil”, diz. “Mas a vitória confirmou muito para mim. Houve momentos em que eu não tinha certeza se amava mais o esporte, esse tipo de coisa, e depois da vitória eu fiquei tipo, Não, essa merda significa muito para mim. Eu provei isso hoje. Eu provei que ainda posso fazer isso.”


Naquele raro e belo momento de privacidade, Ricciardo começou a sentir algo que não sentia há muito tempo: “Emoções boas, positivas, onduladas”, como ele diz. “Não quero dizer que chorei, mas quase chorei de felicidade.”

 

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